Frères Montgolfier

Joseph-Michel Montgolfier, habituellement Joseph Montgolfier, né le 26 août 1740, mort le 26 juin 1810, et son frère cadet Jacques-Étienne Montgolfier, habituellement Étienne Mongolfier, né le 6 janvier 1745, mort le 2 août 1799, sont des industriels...



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Inventeur français - Aéronaute - Papier - Matériel d'écriture - Record d'altitude - Archéologie industrielle - Personnalité de l'aéronautique - Membre de l'Académie des sciences (France) - Frères et surs - Personnalité de la franc-maçonnerie initiée avant 1800 - Naissance dans l'Ardèche

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Joseph Montgolfier
Étienne Montgolfier
Medaillon en bronze des freres Montgolfier par Jean-Antoine Houdon (1783)

Joseph-Michel Montgolfier, habituellement Joseph Montgolfier, né le 26 août 1740, mort le 26 juin 1810, et son frère cadet Jacques-Étienne Montgolfier, habituellement Étienne Mongolfier, né le 6 janvier 1745, mort le 2 août 1799, sont des industriels et inventeurs français, tous deux fils de Pierre Montgolfier, papetier à Vidalon-lès-Annonay (actuellement sur la commune de Davézieux), (1700-1793), père de seize enfants.

Ils sont les constructeurs des montgolfières, ballons à air chaud à l'origine du premier vol d'un être humain en 1783.

Biographie

Plaque commémorative apposée sur la maison des frères Montgolfier à Vidalon

La jeunesse

Leur père, Pierre, est papetier comme son père et son grand-père, ce qui est une tradition dans la famille qui remonte au XIVe siècle. Le moulin est installé à Vidalon-lès-Annonay, petit bourg de l'Ardèche localisé non loin du Rhône à 75 kilomètres au sud de Lyon. La papeterie a une réputation européenne.

Joseph est né le 26 août 1740 à Vidalon-lès-Annonay. C'est le douzième enfant de Pierre. Curieux et inventif, il n'est néenmoins pas un très bon élève, ne se faisant pas à la discipline de l'époque. Il s'intéresse néanmoins aux sciences physiques et naturelles. Une fois ses études terminées, ne voulant pas intégrer la papeterie familiale, il va monter un laboratoire de chimie, puis faire un séjour à Paris assez bref pour revenir à Vidalon travailler. Son père lui confie, avec sa sœur Mariane et son frère Augustin-Maurice, la nouvelle usine de Vidalon-le-bas.

Étienne est né le 6 janvier 1745 aussi à Vidalon-lès-Annonay, c'est le quinzième. Il est assez différent de Joseph. Il réussit mieux à l'école et il étudie l'architecture à Paris. Il travaille sous la direction de l'architecte Soufflot. C'est ainsi qu'il réalisera des bâtiments pour la papeterie de Jean-Baptiste Réveillon. Mais en 1772, le frère aîné des Montgolfier, Raymond, décède et son père le rappelle au pays pour prendre en charge la papeterie.

En 1774, Pierre laisse la responsabilité de l'entreprise à Étienne et appelle Joseph responsable technique des ateliers de la papeterie Montgolfier.

En 1777, Étienne met au point le premier papier vélin français.

En 1780, Joseph s'installe à Avignon qui à cette époque ne fait pas partie de la France, mais dépend du Pape. De nombreuses imprimeries y sont installées pour éviter la censure française et pour ne pas payer les droits sur des copies d'ouvrages.

Joseph en profite pour passer une licence en droit, qu'il obtient en 1782, à 42 ans.

La papeterie compte à cette époque environ trois cents ouvriers, ce qui est un effectif important et les affaires marchent bien.

Les premières expériences

La découverte de l'hydrogène par Henry Cavendish date de 1766. Il découvre mais aussi «l'air inflammable» est un gaz 11 à 12 fois moins dense que l'air. En 1782, les frères Montgolfier avaient fait des expériences en produisant de l'hydrogène, en versant du vitriol sur de la ferraille, et en tentant de l'enfermer dans des sacs en papier, mais sans succès.

Plusieurs hypothèses : soit après avoir jeté un papier dans la cheminée Joseph s'aperçoit que ce dernier est aspiré, soit en voyant monter la fumée dans la cheminée : les sources ne sont pas sûres. En novembre 1782, tandis que ce dernier est à Avignon, il fait une première expérience avec une chemise fermée, puis avec un «cube» de taffetas de soie d'un mètre cube à peu près qu'il parvint à faire monter au plafond de son logement.

Elle eut lieu dans la Maison aux Ballons qui se situe au n° 18 de la rue Saint-Étienne. Elle se distingue, entre toutes, par ses appuis de fenêtres en fer forgé portant, chacun en son centre, «la figure d'un ballon, réhaussée sur ceux du deuxième étage par un petit aérostat en tôle découpée et repoussée»[1].

Ici descendaient les frères Montgolfier lorsqu'il s venaient d'Annonay pour leur commerce de papier. Le Courrier d'Avignon du 24 février 1784 relate : «C'est à Avignon que M. de Montgolfier l'aîné fit son expérience pour la première fois. Là, il ne vit pas sans une profonde joie, qu'un petit parallépipède creux de taffetas ayant été chauffé préalablement monta rapidement au plafond»[2].

La cour d'honneur de l'hôtel de Villeneuve-Martignan, actuel musée Calvet d'Avignon, où les frères Montgolfier donnèrent une des premières séances d'aérostation

Une autre relation de cet évènement a été faite par Félix Dugonet, dans son ouvrage paru en 1903 L'invention de l'Aéronautique à Avignon en 1782. Il narre «Il voulut en se lavant chauffer la chemise qu'il allait mettre. À cet effet, il alluma devant la cheminée une flambée de papier et , serrant l'ouverture du col de la main gauche, il évasait les pans de la chemise en forme de cloche pour y concentrer la chaleur. Il arriva que l'air chaud, étroitement emprisonné dans le ballonement bien réussi de la toile, se mit à élever avec assez de force la chemise gonflée au-dessus du foyer improvisé»[2].

De plus, il est de tradition que les frères Montgolfier donnèrent une des premières séances d'aérostation dans la cour d'honneur de l'Hôtel spécifique des Villeneuve-Martignan, l'actuel Musée Calvet d'Avignon[2].

En décembre, les deux frères sont réunis à Annonay, et la même expérience est refaite : une enveloppe cubique d'un mètre cube gonflée par un feu de laine et de paille mouillée s'envole à une trentaine de mètres d'altitude. Le feu produisait une épaisse fumée, car ils pensaient, par ressemblance aux nuages, que la fumée était la responsable de l'élévation.

Le 14 décembre 1782, ils gonflent avec de l'air chaud une sphère de 3 m³ qui parvient à s'envoler elle aussi. Ils décident par conséquent de faire un ballon plus gros, d'une douzaine de mètres de diamètre. Ils utilisent de la toile en coton qu'ils doublent avec des feuilles de papier mince, découpée en fuseaux assemblés ensuite entre eux. Le poids du ballon était de 225 kg pour 800 m³. Le ballon est prêt en avril 1783 et quelques essais captifs sont réalisés. Le 25, le ballon est lâché et il monte à une hauteur estimée de 400 mètres.

Le 4 juin 1783, c'est avec ce ballon qu'ils font une démonstration aux États spécifiques du Vivarais. Il se serait élevé ce jour-là à 1 000 mètres et se posa 10 minutes après l'envol à 2 kilomètres. Les députés firent un rapport pour l'Académie des sciences de Paris. Les deux frères songent à se faire connaître à Versailles pour obtenir du financement ; tous leurs essais ayant été payés jusqu'alors avec leurs propres deniers.


Les expériences à Paris

Maquette d'une montgolfière, musée royal de l'Armée, Bruxelles
Plaques commémoratives de la Folie Titon, 31 bis rue de Montreuil, à Paris

L'information de l'expérience du 4 juin est particulièrement vite arrivée à Paris. L'Académie des sciences forma une commission pour réaliser une démonstration à Paris en participant aux frais. C'est Étienne seul qui se rend à l'invitation.

Joseph et Étienne après avoir hésité à réemployer le ballon d'Annonay, décident de construire pour cette expérience un nouveau ballon d'une plus grande taille, 1 000 m3 à peu près et 450 kg. Le textile de base de l'enveloppe fut toujours de la toile de coton encollée sur ses deux faces avec du papier. Il est constitué de 24 fuseaux, ce qui lui donne une allure biconique assez allongée de 24 mètres de haut.

Barthélemy Faujas de Saint-Fond, qui avait lancé une souscription pour l'expérience du ballon à gaz de Jacques Charles, qui se déroula le 27 août 1783, en lance une nouvelle pour les Montgolfier.

Étienne s'installe à la papeterie de son ami et ancien client Jean-Baptiste Réveillon, la Manufacture royale des papiers peints, la Folie Titon, dans l'actuelle rue de Montreuil à Paris. Il faut deux mois pour assembler le ballon cousu à la main. Dans l'équipe, on note aussi la présence du Genevois Ami Argand, spécialiste des phénomènes de combustion.

Le premier essai captif a lieu le 11 septembre 1783 dans le parc de l'usine Reveillon. La Commission académique vint assister le lendemain à une deuxième expérience toujours avec le ballon captif. L'enveloppe détrempée à cause de la pluie de la veille se déchire. La commission ne considère pas que c'est un échec et fixe la démonstration devant le roi au 19 septembre, soit une semaine après.

Le ballon n'est malheureusement pas réutilisable. Un nouveau ballon est reconstruit en 5 jours. Et ce dernier fait 1 400 m3, il est néanmoins moins haut, 19 m, moins lourd, 400 kg et légèrement plus sphérique. Il est essayé en vol captif le 18. Il est appelé Le Reveillon.

Le 19 septembre 1783, c'est par conséquent à Versailles devant Louis XVI qu'a lieu la démonstration avec un mouton, un canard et un coq comme passagers. Ils furent enfermés dans un panier rond en osier accroché par une corde au ballon. Une fois lâché, ce dernier monta à une hauteur estimée de 500 mètres. Handicapé par une déchirure causée au départ, le ballon vole huit minutes et parcourt trois kilomètres cinq cents.

À l'atterrissage, Jean-François Pilâtre de Rozier est accouru. Les animaux sont vivants et bien portants. Le mouton finit ses jours à la Ménagerie royale en guise de récompense.

L'expérience est un succès : il est envisageable d'emporter une charge importante et on peut survivre au séjour en altitude. L'étape suivante était le vol habité...

Le premier vol d'un être humain

Plaque commémorative au château de la Muette à Paris, à la lisière du Bois de Boulogne
Ascension captive du 19 oct. 1783

Étienne se met par conséquent à dessiner un nouveau ballon, d'une taille permettant d'emporter deux personnes. Il faut aussi un autre dispositif qu'un panier fermé accroché par une corde et il pense à une plate-forme circulaire encerclant le foyer.

Inspiré du ballon précédent, l'aérostat a une forme ovoïde, 13 mètres de diamètre, 21 mètres de haut pour un volume de 2 200 m3 et une masse de 500 kg. Il fut aussi décoré du chiffre du roi sur fond bleu, plus des signes du zodiaque, des fleurs de lys, etc. Il est terminé dans les environs du 8 octobre.

Le 12, les essais captifs ont commencé. Ils se font dans les jardins de M. de Réveillon, ce qui fait que la machine est appelée «Le Réveillon». Étienne ne vola pas dans la montgolfière à cause des interdictions de son père.

Jean-François Pilâtre de Rozier fut choisi pour les essais suivants, le 15 (montée à 26 mètres, durée 4 minutes et 25 secondes) et le 17. La méthode de chauffage change, la paille sèche est utilisée qui produit moins de fumée mais est plus efficace. Pilâtre commence à bien manier le ballon, maniement qui consiste à alimenter le feu du foyer avec de la paille pour contrôler la montée ou la descente du ballon.

Le 19 octobre 1783 a lieu le premier vol habité à la Folie Titon, manufacture royale des papiers peints, dans l'actuelle rue de Montreuil à Paris, dans le faubourg Saint-Antoine. Le premier vol s'élève à 81 m, avec Pilâtre seul, et le deuxième à 105 m, avec deux passagers : Pilâtre et Giroud de Villette (durée 9 min). Ces deux vols eurent lieu en captif.

Il faut un équipier, après l'essai d'André Giroud de Villette, c'est François Laurent Marquis d'Arlandes qui sera choisi.

Tout est prêt, mais il manque l'autorisation du Roi. Il préfèrerait proposer la vie à deux condamnés à mort volontaires pour l'expérience, mais finalement se laisse fléchir.

Plaque commémorative de l'événement

Le vol avec humains a lieu le 21 novembre 1783, avec Jean-François Pilâtre de Rozier et le Marquis d'Arlandes. Le «lâcher tout» est donné du château de la Muette à Paris, à la lisière du Bois de Boulogne. Le ballon qui pèse dans les 850 kg s'élève sans problème. Il file vers Paris, et c'est au-dessus des Tuileries qu'ils atteignent leur altitude maximale : 1 000 mètres. Puis ils commencent à perdre de l'altitude en quittant Paris par la barrière d'Italie. Ils atterrirent sur la Butte aux Cailles, actuellement place Verlaine, dans le XIIIe arrondissement. La distance parcourue fut de neuf kilomètres, en vingt-cinq minutes. Le feu fut alimenté seulement par le marquis, guidé par Pilâtre qui avait cassé sa fourche.

Le 10 décembre 1783, Joseph et Étienne furent appelés membres correspondants de l'Académie des sciences à titre exceptionnel. Le père Pierre reçut des titres de noblesse et sa papeterie devint Manufacture royale, le 15 avril 1784. Les deux frères eurent par conséquent le titre de chevalier, leur devise étant sic itur ad astra, «nous irons ainsi jusqu'aux astres».

Dans le même temps à Lyon

Lorsqu'Étienne est à Paris, Joseph est lui à Lyon pour des raisons professionnelles. Les deux frères correspondent par courrier, ce qui incite certainement Joseph à tenter des expériences aussi de son côté.

Il produit un petit aérostat en papier à la demande de Jacques de Flesselles, intendant de Lyon (équivalent à l'époque de préfet). Ce petit ballon fut lancé le 31 octobre 1783. Il est équipé d'un petit brûleur grillagé alimenté avec du papier froissé imbibé d'huile d'olive.

Un second ballon est construit, plus important, 340 m³, fait de papier rouge, chauffé à la paille puis entretenu avec le même dispositif de réchaud grillagé. Il est lâché à la tombée de la nuit du 18 novembre, ce qui donne un spectacle assez inattendu, d'autant plus qu'il est équipé de deux feux d'artifices qui se déclenchent en altitude.

Joseph veut construire un énorme ballon, pour pouvoir couvrir de longues distances, de Lyon à Paris par exemple. Le succès de ses premières expériences lui permet d'ouvrir une.

Un ballon de 23 270 m3, un des plus grands jamais fabriqués, d'un poids de sept tonnes, capable d'emmener sept personnes, est mis en chantier. La construction est assuré par un ami de Joseph, un dénommé Fontaine, avec sous ses ordres 150 tailleurs et couturiers.

Jean-François Pilâtre de Rozier arriva à Lyon en décembre, nommé par Jacques de Flesselles et/ou recommandé par Étienne. Il y eut quelques frictions entre lui et Joseph, entre l'aéronaute expérimenté et l'inventeur.

Les essais captifs ont lieu du 7 au 15 janvier 1784. Le ballon a souffert de l'hiver rigoureux cette année-là. Qui plus est , du fait de sa taille, le gonflement est particulièrement délicat, en particulier avec des aides aérostiers peu expérimentés. Le temps peu favorable et une lutte entre les souscripteurs pour savoir qui volerait faillit faire capoter le projet.

Enfin, le 19 janvier, le temps est propice et les esprits calmés, 100 000 Lyonnais sont présents et même Pierre, le père des deux inventeurs est là. Prennent place à bord du Flesselles, Joseph dont c'est l'unique et unique vol, Pilâtre, le comte de Laurencin qui avait amené une grande partie des fonds, le comte de Dampierre, le marquis de Laporte d'Anglefort, le prince de Ligne et le jeune Fontaine. Un resquilleur est évacué tel un sac de sable.

Le décollage est laborieux mais il se déroule normalement tout de même. Au bout de douze minutes de vol, le vent change et ramène le ballon au point de départ. C'est tandis qu'une déchirure apparait au sommet, le ballon perd rapidement de l'altitude et atterrit brutalement à une centaine de mètres de son point de départ. Les voyageurs sont choqués mais indemnes, ce qui n'est pas le cas du ballon à moitié brûlé qui est irrécupérable.

La fin de l'histoire

Armes des Montgolfier
Maquette d'une montgolfière, London Science Museum

Étienne revient à Annonay au printemps 1784 pour s'occuper de la papeterie qui, négligée pendant tout ce temps, se porte assez mal.

Étienne est appelé Membre associé à l'Académie des sciences en juin 1796. Il continue à s'intéresser aux ballons et fait construire une montgolfière par Réveillon à des fins scientifiques, elle est d'ailleurs utilisée par Jean-François Pilâtre de Rozier, le 23 juin 1784, où elle bat un record d'altitude mais ne peut être récupérée.

Étienne et Joseph, plus leur frère Alexandre, essayent de 1785 à 1787 d'obtenir des fonds pour construire un ballon qu'ils veulent diriger. Mais le projet s'enlise.

Réformateurs, ils ne sont pas inquiétés durant la Révolution française. Mais ils n'obtiennent pas des différents gouvernements qui se succèdent alors des moyens pour développer leur invention.

Joseph continue d'inventer pour la papeterie et en 1792, il invente surtout le bélier hydraulique qui permet d'élever un volume d'eau à partir d'une chute.

Joseph reçoit la Légion d'honneur de Napoléon Bonaparte, qui l'appelle administrateur du Conservatoire national des arts et métiers. Il participe à la création de la Société d'encouragement pour l'industrie nationale. Il est reçu à l'Académie des sciences en 1807.

Étienne meurt à Serrières, en Ardèche, le 2 août 1799. Joseph s'installe alors à Paris, et meurt à Balaruc-les-Bains dans l'Hérault, lors d'une cure, le 28 juin 1810.

Notes et références

  1. Joseph Girard, op.  cit. , p. 233.
  2. Joseph Girard, op.  cit. , p. 234.

Voir aussi

Bibliographie

Liens externes

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La version présentée ici à été extraite depuis cette source le 11/12/2010.
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